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El VO2max es uno de los principales marcadores de la capacidad funcional de un individuo. Este marcador no solo está relacionado con el rendimiento deportivo (los atletas con un gran VO2max tienen mayores posibilidades de obtener un mejor rendimiento en deportes de resistencia), sino que es también un gran predictor del riesgo de morbilidad y mortalidad.

La edad está asociada a una disminución progresiva del VO2max, la cual se ve acelerada al pasar la barrera de los 70-80 años. Sin embargo, cada vez existe más evidencia del papel protector que podría tener el ejercicio frente a este declive funcional. En este sentido, una reciente revisión publicada por nuestro compañero Pedro L. Valenzuela en Sports Medicine (Valenzuela et al., 2019) resume los beneficios de realizar ejercicio durante toda la vida en los diferentes factores que afectan al VO2max, poniendo como ejemplo los casos de numerosos estudios realizados en atletas máster (atletas de más de 50 años que siguen realizando deporte a nivel competitivo).

Como muestra una figura incluida en la revisión (Figura 1), los atletas máster presentan un VO2max un 20-40% mayor que los mejores valores de la población general a cualquier edad, incluso a las más avanzadas (como muestran ejemplos de deportistas de 90 e incluso 100 años). Además, la disminución del VO2max asociada a la edad en estos deportistas parece seguir una tendencia lineal, sin observarse una caída exponencial a partir de los 70-80 años. Es importante remarcar que esto es así solo en aquellas personas que continúan haciendo ejercicio durante toda la vida, ya que cuando un deportista máster deja de practicarlo, el porcentaje de declive será el mismo que en la población general (aunque partiendo de unos valores iniciales mejores, lo que permitirá retrasar el punto en el que llegan al umbral de la fragilidad).

Figura 1. Los puntos negros representan los actuales récords de VO2max a distintas edades, desde los más de 95 ml/kg/min en deportistas jóvenes a los 35 ml/kg/min de un deportista centenario. La línea sólida representa el 50% de los valores normativos del Colegio Americano de Medicina del Deporte, y las líneas punteadas representan el 5% y el 95% de estos valores normativos.

Numerosos mecanismos fisiológicos pueden explicar el rol protector del ejercicio contra la disminución de VO2max asociada a la edad. Por ejemplo, el entrenamiento ha mostrado preservar la función pulmonar en personas mayores, mientras que las personas sedentarias sufren una disminución de su capacidad para realizar ventilaciones máximas. Además, el ejercicio resulta en grandes beneficios para el sistema cardiovascular, mejorando la función sistólica del corazón (principal componente involucrado en el envío de sangre oxigenada al resto del cuerpo) y la capacidad de los vasos sanguíneos para dilatarse y favorecer el flujo sanguíneo. Por último, el ejercicio podría mejorar también el contenido en hemoglobina de la sangre (la cuál es necesaria para transportar el oxígeno a los músculos) así como aumentar el contenido de capilares y el número y calidad de las mitocondrias a nivel muscular, lo cual es necesario para metabolizar el oxígeno una vez que llega al músculo.

En resumen, el entrenamiento provoca beneficios en una serie de factores involucrados en el transporte de oxígeno desde la atmósfera hasta la fibra muscular, favoreciendo así una mayor capacidad funcional en comparación con las personas sedentarias y atenuando el declive asociado a la edad. Por lo tanto, es importante mantenerse activo a cualquier edad, incluidas las más avanzadas, para evitar el deterioro exponencial que ocurre con el envejecimiento.


REFERENCIA

  • Valenzuela PL, Maffiuletti NA, Joyner MJ, Lucia A, Lepers R (2019) Lifelong Endurance Exercise as a Countermeasure Against Age-Related VO2max Decline: Physiological Overview and Insights from Masters Athletes. Sports Medicine. Dec 24. doi: 10.1007/s40279-019-01252-0.
Colaborador

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